Tecnologías de la Web Semántica: ontologías en Filosofía y en Inteligencia Artificial

Este post explica el origen filosófico del término ontología, presenta el significado de este concepto en el campo de la Inteligencia Artificial y hace un recorrido breve por los lenguajes de descripción de ontologías.

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Andrónico de Rodas, director de la escuela aristotélica desde el año 78 a.C. hasta el 47 a.C., recopiló, tradujo y ordenó la obra de Aristóteles. Cuando Andrónico estaba trabajando en la edición completa de las obras del filósofo estagirita encontró algunos libros sin título, los puso tras los ocho libros de Física y los tituló ta metá ta physicá: los que están “más allá de la Física”. Este título, que tuvo mucho éxito, sirvió para dar nombre a la disciplina filosófica que estudia el ser, sus propiedades y las causas y los fundamentos de la existencia. El siguiente párrafo corresponde al primer capítulo del cuarto libro de la Metafísica de Aristóteles:

“Hay una ciencia que estudia lo que es, en tanto que es, y los atributos que, por sí mismo, le pertenecen. Esta ciencia no se identifica con ninguna de las denominadas ciencias particulares. Ninguna de las otras [ciencias], en efecto, se ocupa universalmente de lo que es en tanto que algo que es, sino que, tras seccionar de ello una parte, estudia los accidentes de ésta; por ejemplo, las ciencias matemáticas”.

Técnicamente, la Ontología es la ciencia del ser, la disciplina filosófica más importante que estudia lo que es en tanto que es. Ontología es un término filosófico moderno de origen griego -οντος es el genitivo del participio del verbo ser y λóγος significa ciencia- que aparece en el siglo XVII y se identifica con la Metafísica.

Ahora bien, el término ontología tiene otro significado en Inteligencia Artificial. Según la definición de Thomas Robert Gruber, una ontología es la especificación explícita y formal de una conceptualización compartida. En otras palabras, al igual que dos personas que hablan de una tercera se entienden porque comparten el mismo concepto, así también dos sistemas inteligentes pueden comunicarse sólo si comparten el mismo conocimiento. Con las ontologías se puede representar este conocimiento para que sea entendible por los ordenadores.

Los lenguajes de descripción de ontologías son lenguajes formales que se utilizan para construir ontologías. Estos lenguajes hacen posible la codificación del conocimiento asociado a un determinado dominio y se utilizan para representar explícitamente el significado de los términos de los vocabularios y las relaciones que existen entre ellos. En resumen, los lenguajes ontológicos son los vehículos de que disponemos para expresar ontologías de forma comprensible para las máquinas. Existen diferentes lenguajes de descripción de ontologías: RDFS, SHOE, OML, XOL, OIL, DAML + OIL, OWL, etc.

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